Qu'est-ce que la pollution radioactive?

Découvrez ce que c'est et comment cela peut nuire gravement à la santé et à l'environnement

Pollution radioactive

La pollution radioactive (ou nucléaire) est considérée par de nombreux experts de l'industrie comme le type de pollution le plus dangereux. Il provient du rayonnement, qui est un effet chimique dérivé des ondes d'énergie (qu'il s'agisse de chaleur, de lumière ou autre). Le rayonnement existe naturellement dans l'environnement, cependant, en raison des actions humaines, il a été libéré en excès, provoquant des mutations chez plusieurs espèces d'êtres vivants (chez l'homme, par exemple, il peut provoquer le cancer). Il n'existe toujours pas de moyens efficaces de décontaminer une zone touchée par la pollution radioactive - lorsque le site est contaminé, il est souvent isolé. De plus, les atomes radioactifs ont une très longue durabilité - le plutonium, par exemple, a une demi-vie d'environ 24 300 ans.

Depuis la découverte de la fission nucléaire (briser le noyau d'un atome instable, dégager de la chaleur), en 1938, plusieurs études ont été faites dans la science de la radioactivité, générant des technologies pour son utilisation. Certains d'entre eux, présents dans notre société, sont:

Utilisation en médecine

Tests tels que les rayons X (rayons X), la radiothérapie et la stérilisation du matériel médical.

Production alimentaire et agriculture

Conservation des aliments et élimination des insectes et des bactéries.

Production d'énergie nucléaire

Génération d'énergie électrique à partir de réactions nucléaires de noyaux atomiques.

Utilisation de guerre

Production de bombes nucléaires.

Fuites de pollution radioactive

Même avec des applications positives, le danger de cette technologie est préoccupant, car il n'y a pas de solutions à la pollution radioactive. Toutes ses utilisations doivent être extrêmement contrôlées afin de ne pas causer de dommages. Dans les cas d'accidents, comme celui de l'usine de Tchernobyl en Ukraine en 1986, les dégâts sont incommensurables. Dans cet accident, après qu'un réacteur a subi une explosion de vapeur, une fusion nucléaire s'est produite, provoquant la contamination de la zone par le rejet d'une quantité mortelle de matières radioactives, qui a contaminé une grande zone de la région atmosphérique. On a estimé que le rejet de cette pollution radioactive était environ 400 fois plus élevé que ce qui a été trouvé sur les bombes d'Hiroshima et de Nagasaki. Cet accident a causé d'énormes dégâts, estimés à 18 milliards de dollars, en plus de provoquer une contamination de la population et du sol,avec l'abandon conséquent de la région. Plus récemment, l'accident de Fukushima, au Japon, a contaminé la région et causé plusieurs dommages, qui se feront certainement sentir à l'avenir.

Types de rayonnement

La contamination humaine ou animale par la pollution radioactive peut se produire en interne ou en externe. L'interne se produit lorsque la matière radioactive pénètre dans l'organisme, de sorte que des atomes radioactifs y sont incorporés - cela se produit par l'ingestion d'aliments contenant des substances radioactives, par inhalation ou via des coupures. La contamination externe résulte de l'exposition à une source de rayonnement qui se trouve dans l'environnement. Allons-y:

Rayonnement cosmique

Rayonnement de l'espace, tel que celui produit par le soleil. Le rayonnement ultraviolet (UV), émis par le soleil, traverse notre atmosphère et, avec l'appauvrissement de la couche d'ozone, peut provoquer le cancer de la peau chez de nombreuses personnes, par exemple.

Rayons X

Ils sont produits artificiellement à partir d'un faisceau d'électrons dans un métal (généralement du tungstène), qui libère de l'énergie sous forme de rayons X. Ce type de rayonnement a un grand potentiel de pénétration. L'utilisation des rayons X a été d'une grande importance pour la médecine dans l'établissement de diagnostics. Ils sont absorbés par les os tout en passant facilement à travers les tissus. À intensité incontrôlée, il peut causer de graves dommages, comme le cancer.

Rayonnement gamma (γ)

Il s'agit d'une onde électromagnétique (ainsi que de la lumière) émise par un noyau instable qui libère généralement des particules bêta en même temps. Il est très pénétrant et peut causer de graves dommages aux organes internes (sans inhalation ni ingestion).

Rayonnement alpha (α)

C'est une particule formée par un atome d'hélium chargé positivement. Sa portée dans l'air est petite (1 à 2 cm), cependant, l'inhalation ou la digestion peuvent endommager les tissus et les organes internes.

Rayonnement bêta (β)

C'est un électron (charge négative) émis par un noyau instable. Ces particules sont plus petites que les particules alpha et peuvent pénétrer plus profondément dans les matériaux ou les tissus. Ils peuvent être dangereux s'ils sont ingérés ou inhalés et provoquer des brûlures cutanées en cas d'exposition élevée.

Rayonnement neutronique (n)

Cela se produit lorsqu'un neutron est émis par un noyau instable - ce type de rayonnement est généré principalement lors de réactions dans le réacteur nucléaire. Le rayonnement neutronique est très pénétrant et libère en même temps des particules bêta et gamma.

Énergie nucléaire

L'énergie nucléaire est générée par la fission du noyau de l'atome d'uranium enrichi. Le réacteur utilise de l'uranium comme combustible et la chaleur est générée par la fission nucléaire dans laquelle les neutrons entrent en collision avec le noyau, qui le divise en deux, libérant une grande quantité de chaleur. Le dioxyde de carbone ou l'eau est pompé dans le réacteur, générant de la vapeur à partir de l'eau chauffée, qui alimente les turbines et génère de l'énergie.

Les États-Unis sont actuellement en tête de la production d'énergie nucléaire. Plusieurs pays d'Europe utilisent cette source d'énergie, comme la France, qui dispose de 59 usines (responsables d'environ 80% de l'électricité du pays).

Au Brésil, la mise en œuvre du programme nucléaire brésilien a commencé à la fin des années 60. Le pays possède la centrale nucléaire Almirante Álvaro Alberto, située dans la municipalité d'Angra dos Reis (RJ), composée de trois unités (Angra 1, Angra 2 et Angra 3), l'unité Angra 3 ne fonctionnant pas encore.

centrale nucléaire Almirante Álvaro Alberto

Malgré la polémique autour de cette technologie et la peur de la population, l'énergie nucléaire présente des aspects positifs, comme le fait qu'il existe d'importantes réserves de matières premières disponibles, offrant moins d'impact environnemental (ceci dans un premier temps, si les déchets sont stockés correctement et non catastrophes), et ne contribue pas de manière significative au déséquilibre de l'effet de serre. Les aspects négatifs sont le coût élevé de cette technologie, le risque de son utilisation pour la construction d’armes nucléaires, la possibilité d’accidents et l’élimination des déchets radioactifs, qui doit se faire de manière extrêmement sûre pour ne pas générer de pollution.

Sources de pollution radioactive

Sources naturelles

  • Minéraux radioactifs présents dans la nature (présents dans le sol, dans la lithosphère et dans les mines);
  • Rayonnement cosmique;

Sources anthropiques (artificielles)

  • Applications médicales: rayonnements, tels que les rayons X et les rayons gamma, utilisés dans les traitements et examens médicaux;
  • Essais nucléaires: les explosions d'essais nucléaires, en particulier lorsqu'elles sont effectuées dans l'atmosphère, sont la principale cause de pollution radioactive. Ces tests sont responsables de l'augmentation des niveaux de rayonnement dans le monde. Lors d'un essai nucléaire, un grand nombre de radionucléides sont rejetés dans l'atmosphère. Cette poussière radioactive est en suspension dans l'air, à une hauteur de 6 à 7 km au-dessus de la surface de la terre, puis est dispersée par le vent sur de longues distances. Ces radionucléides se mélangent à l'eau de pluie, qui se retrouve dans notre sol et notre eau, et peut contaminer les aliments;
  • Réacteurs nucléaires: des radiations peuvent s'échapper des réacteurs nucléaires et d'autres installations nucléaires;
  • Accidents nucléaires: les accidents dans les installations nucléaires peuvent libérer des quantités alarmantes de pollution radioactive, causant des dommages incommensurables;

L'exposition à tout type de rayonnement ionisant (particules alpha et bêta, rayons X et rayons gamma) de manière incontrôlée peut causer de graves dommages et même être mortelle. Il existe des dommages génétiques, qui provoquent des modifications des gènes et des chromosomes, entraînant des déformations et des mutations; ou non génétiques (lésions corporelles), qui provoquent des brûlures, des tumeurs, des cancers d'organes, des leucémies et des problèmes de fertilité. Les dommages causés par la pollution radioactive dépendront du temps d'exposition, de l'intensité du rayonnement, du type de rayonnement (pouvoir de pénétration) et du fait que le rayonnement soit émis à l'extérieur ou à l'intérieur par rapport au corps affecté.

Prévention, contrôle et sécurité

Plusieurs mesures de sécurité et de prévention sont adoptées afin de réduire les effets négatifs de la pollution radioactive et de prévenir des accidents comme Tchernobyl. Il existe plusieurs normes internationales et organismes de réglementation chargés d'assurer la sûreté de l'exploitation des réacteurs nucléaires pour la production d'électricité. La bonne formation des professionnels intervenant dans l'usine, la sûreté du site, le confinement des matières radioactives et les procédures d'urgence sont essentielles dans chaque installation.

L'Agence internationale de l'énergie atomique (AIEA) promeut l'utilisation pacifique de l'énergie nucléaire et décourage son utilisation militaire, en collaboration avec l'ONU.

La destination des déchets atomiques est une autre question fondamentale pour l'utilisation de cette source d'énergie. Son stockage définitif doit avoir lieu dans des installations de stockage à long terme ou permanent, en raison du long temps nécessaire pour que la matière radioactive devienne inoffensive.